Eén keer per jaar maken Roger Willems en Ralph Thijssen samen een voetbalreis. Ze laten de vrouwen thuis en gaan op pad voor een weekend in de pub en het stadion. Dit jaar bezochten ze Manchester United, waar ze onder de indruk waren van de intense voetbalsfeer.

Je kan een speld horen vallen in het stadion van Manchester United, Old Trafford, voor de wedstrijd tegen Wolverhampton. De 70.000 mensen op de tribunes zijn één minuut stil om de vliegtuigramp van 1958 te herdenken. Bij de crash vielen 23 doden, onder wie spelers en medewerkers van Manchester United. Als de minuut voorbij is, klinkt er een oorverdovend applaus. Twee vrienden uit Maastricht zitten tussen de 70.000 man en klappen mee. ‘Het was bijzonder om dat mee te maken. Iedereen was stil om de historie van de club te herdenken. Wij waren daar even onderdeel van, dat raakte me’, zegt Roger.

Old Trafford

“Door onze voetbalreizen zijn we naar elkaar toe gegroeid”

Roger en Ralph hebben een seizoenkaart bij Borussia Mönchengladblach, zijn vaak samen naar FC Barcelona geweest en bezochten vorig jaar de eerste wedstrijd in het nieuwe stadion van Tottenham Hotspur. De twee groeiden met elkaar op bij de scouting en nu, dertig jaar later, zien ze elkaar nog wekelijks. “Door onze voetbalreizen zijn we naar elkaar toe gegroeid”, vertelt Roger. De twee gaan altijd zonder hun vrouwen, die blijven thuis. “Mijn vrouw deelt mijn passie voor voetbal niet, maar ze gunt mij deze tripjes. Zij gaat naar Lowlands voor de muziek, ik ga naar het voetbal.”

In ieder land dat de twee bezoeken, ervaren ze dat het voetbal en de sfeer in het stadion anders is. “In Engeland is alles heel gestructureerd. Het stadion van United is netjes verzorgd, de omgeving is veilig en er zijn duidelijke regels. Je wordt vriendelijk verzocht om binnen niet te roken, zodat anderen daar geen last van hebben. En we mochten ook geen alcohol drinken in het stadion. Daar doen ze in Duitsland bijvoorbeeld niet zo moeilijk over.”

Manchester United fans

Gezellige, ongedwongen sfeer in Manchester

Na een stevig Engels ontbijt gaan Roger en Ralph op de wedstrijddag te voet naar het stadion om tijdens de wandeltocht een beeld van de stad Manchester te krijgen. Het is een arbeidersstad met veel fabrieken, maar in het centrum staan een aantal mooie gebouwen. “Je kan er ook prima shoppen, maar dat hebben we overgeslagen. De vrouwen waren immers niet mee”, zegt Roger. “Naarmate we dichterbij het stadion kwamen, zagen we steeds meer mensen in het rode shirt van Manchester United. Het was een hele gezellige, ongedwongen sfeer. Meerdere mensen vroegen waar wij vandaan kwamen en wat we hier deden.”

Een uur van te voren nemen de twee bezoekers uit Nederland plaats in het stadion. Ze zien het stadion volstromen met mensen en genieten van het gezang van de fanatieke supporters. “De fans van United zongen richting die van Wolves. Die zaten aan de overkant en zongen weer terug. Zo ging het over en weer. Op een gegeven moment deden alle United-fans mee.”

Paul Pogba

Negentig minuten lang zingen

Roger en Ralph zijn onder de indruk van het voetbal tijdens de wedstrijd. Beide teams leggen veel energie op de mat en de intensiteit is hoog. Helaas blijft het bij 0-0, waardoor de fans niet de kans krijgen om te juichen. “Een doelpunt verhoogt de sfeer, maar de setting was al heel sfeervol. De fans zongen alsnog negentig minuten lang.”

Roger en Ralph verlaten het stadion en wandelen in een stoet van United-supporter richting het centrum. De groep wordt langzaam kleiner en kleiner. “Je zag mensen terugkeren naar de zijstraten inlopen, terug naar hun huizen. Het was een wijk waar ik anders niet snel zou komen, maar het was veilig en gaf een mooi beeld van het dagelijks leven van de supporters. Net als veel anderen gingen wij de pub in om de matchday af te sluiten.”

Manchester - Wolves

Nog veel leuke bestemmingen over

Roger kijkt met mooie herinneringen terug op het weekend in Manchester. “Het is een stad die veel te bieden heeft, van restaurants en pubs tot discotheken. We hadden gelukkig drie dagen lekker weer, waardoor we de hele stad door konden lopen. Zo kom je in de sfeer van het land en beleef je het voetbal nog intenser.”

De service van Equipo Voetbalreizen beviel Roger en Ralph uitstekend. “We konden onze reis zelf samenstellen en kwamen op een goede prijs-kwaliteitverhouding uit. Alles werd voor ons geregeld en we hadden de zekerheid van een betrouwbare partner. De volgende keer zullen we zeker weer bij Equipo Voetbalreizen aankloppen. We willen nog naar Schotland of Italië, maar ook Sevilla staat hoog op ons lijstje. Er zijn genoeg leuke bestemmingen te bedenken, dus voor de komende jaren houden we deze traditie zeker in stand.”

Voetbalreis Manchester United

Roger Willems.