Waar het allemaal begon…

Ajax begon haar Champions League avontuur op 25 juli 2018 in de tweede kwalificatieronde. Om de derde kwalificatieronde te bereiken moest de ploeg van Erik Ten Hag Sturm Graz verslaan. In het tweeluik wist Ajax vrij gemakkelijk van de Oostenrijkse subtopper te winnen, in de Arena won Ajax 2-0 door doelpunten van Lasse Schone en Hakim Ziyech. Ook in de return bleek Sturm Graz niet opgewassen tegen Ajax, de wedstrijd in Oostenrijk eindigde in een 1-3 overwinning, Huntelaar en Tadic waren die dag de doelpuntenmakers.

Ajax loting

Foto: Ajax in de tweede kwalificatieronde tegen Sturm Graz

In de derde kwalificatieronde liep Ajax het Belgische Standard Luik tegen het lijf, een beduidend betere tegenstander dan Sturm Graz. De club uit Amsterdam had het in de eerste wedstrijd, uit in Luik, dan ook moeilijk. De wedstrijd eindigde in een 2-2 gelijkspel, wat een redelijk goede uitgangspositie opleverde voor de thuiswedstrijd. Na een zeperd in de tussenliggende competitiewedstrijd tegen Heracles was Ajax extra gebrand om zich te revancheren tegen Standard, dit deed het dan ook. De Amsterdammers speelden een weergaloze wedstrijd en Standard had nauwelijks iets in te brengen. Voor rust stond Ajax al 2-0 voor door een intikker van Klaas-Jan Huntelaar en een kopgoal van Matthijs de Ligt. Toen Neres net na rust de 3-0 maakte was de wedstrijd beslist. Ajax ging door naar de play-offs

In de play-offs moest Ajax het opnemen tegen Dynamo Kiev. Evenals tegen Sturm Graz vond de eerste wedstrijd tegen de Oekraïners plaats in een zeer sfeervolle Johan Cruyff Arena. Na slechts 2 minuten was het al raak voor Ajax, Donny van de Beek schoof de 1-0 binnen. Ajax kon echter niet achterover gaan leunen want enkele minuten later lag de bal al in het eigen net na een ongelukkige actie van doelman André Onana. De ploeg van Erik Ten Hag besliste het duel echter nog in de eerste helft door goals van Dusan Tadic en Hakim Ziyech. De wedstrijd die vervolgens een week later in Kiev werd gespeeld was een stuk minder spectaculair, het duel eindigde in een bloedeloze 0-0. Hiermee was het Ajax gelukt om de groepsfase te bereiken.

Ajax - Dynamo Kiev

Foto: Ontlading bij Ajax na goal tegen Dynamo Kiev

De groepsfase

Op donderdag 30 augustus was het zover, de loting voor de groepsfase van de Champions League. Ajax kwam terecht in groep E samen met Bayern München, Benfica en AEK Athene. Uiteraard was het Bayern München van Arjen Robben de favoriet in de groep, volgens velen lagen er echter wel kansen voor Ajax. De Amsterdammer kende in ieder geval een vliegende start door in de eerst wedstrijd thuis met 3-0 te winnen van AEK. Het goede gevoel dat Ajax aan deze wedstrijd overhield verdween in de weken die komen zouden eigenlijk niet meer. Na een knap gelijkspel uit bij Bayern München en een thuisoverwinning op Benfica mocht Ajax dromen van de knock-out fase. Op 7 december stond de belangrijke uitwedstrijd tegen Benfica op het programma. Na een tegengoal in de 29e minuut begon het er slecht uit te zien voor Ajax. Lange tijd bleef de stand onveranderd tot Dusan Tadic de stand gelijktrok in de 61e minuut. De Amsterdammers hadden nu een mooie uitgangspositie met 8 punten op zak en nog 2 wedstrijden te gaan, AEK uit en Bayern thuis. Nadat de wedstrijd uit tegen AEK werd gewonnen met 0-2 kon het niet meer misgaan voor Ajax. Thuis hield de ploeg van Ten Hag ook stand tegen Bayern München, de wedstrijd eindigde in een 3-3 gelijkspel en Ajax was door naar de achtste finale!

Ajax - Bayern Munchen

Foto: Mazraoui scoort in de uitwedstrijd tegen Bayern München

De achtste finale

Op 27 december vond de loting voor de achtste finale plaats in het Zwitserse Nyon. Iedereen wachtte in spanning af wat de tegenstander van Ajax zou worden. Uiteindelijk kwam regerend kampioen Real Madrid uit de koker, een ploeg met enorm veel kwaliteit maar wel in matige vorm. Ook technisch directeur Marc Overmars zag kansen “Misschien het goede moment om Real te treffen” zo sprak hij vlak na de loting, achteraf bleek dit natuurlijk waar te zijn.
De eerste wedstrijd tegen Real werd op 13 februari gespeeld in de Johan Cruyff Arena. De wedstrijd ging over en weer en het duurde lang voordat het eerste doelpunt viel, tot Karim Benzema in de 60e minuut in het strafschopgebied van Ajax kwam en de bal keihard in de kruising jaagde. Ajax was echter de bovenliggende partij en het goede spel werd in de 75e minuut uiteindelijk beloond met een goal van Hakim Ziyech. Tegen het laatste fluitsignaal sloeg Real Madrid echter wéér toe, Marco Asensio tikte in de 87e minuut de 1-2 binnen.

Velen dachten dat het al gedaan was voordat Ajax naar Madrid afreisde, maar niks bleek minder waar. Real kreeg namelijk voetballes in het eigen Santiago Bernabéu. De ploeg van trainer Solari kreeg in de 7e minuut de 0-1 al om de oren door een goal van Hakim Ziyech. Ajax begon in een stunt te geloven en na een mooie solo van Dusan Tadic werkte Neres de 0-2 in de 18e minuut binnen. Na de tweede goal van Ajax vielen er enige tijd geen goals, Real werd nog wel gevaarlijk met een kopbal van Varane maar deze belandde op de paal. Na rust werd Ajax weer sterker en In de 62e minuut was het wéér raak voor Ajax, de VAR moest er nog even aan te pas komen maar toen de goal werd goedgekeurd ontplofte het uitvak. De wedstrijd leek gespeeld maar Real deed nog wat terug met een goal van Asensio in de 70e minuut. Het werd nog even spannend maar toen Schone in de 72e minuut mocht aanleggen voor een vrije trap én deze in de kruising schoot was het toch echt gedaan. Ajax had een wereldprestatie neergezet door Real Madrid in eigen huis te vernederen en door te gaan naar de kwartfinale van de Champions League.

De kwartfinale

In deze kwartfinale moest Ajax het op gaan nemen tegen de ploeg van Cristiano Ronaldo, Italiaans recordkampioen Juventus. Op 10 april speelden de Amsterdammers de eerste wedstrijd van het tweeluik thuis in de Johan Cruyff Arena. Ajax was gedurende de eerste helft de bovenliggende partij maar op slag van rust kopte Cristiano Ronaldo, vanuit het niets, de bal langs André Onana. De Amsterdammers kwamen echter sterk de kleedkamer uit en in de 46e minuut was het direct al raak, David Neres schoot een bal op fantastische wijze in de verre hoek. Ook in de rest van de tweede helft bleek Ajax beter dan Juventus en de Italiaanse ploeg werd steeds verder naar achter gedrukt. Ajax wist het net echter niet meer te vinden en de wedstrijd eindigde in 1-1.

Omdat Ajax in de thuiswedstrijd sterker bleek dan Juventus had iedereen hoop op nog een stunt als tegen Real Madrid. Ajax ging ook weer goed van start maar in de 28e minuut scoorde Ronaldo, net als in Amsterdam, wéér met het hoofd. De goal werd nog even gecheckt door de VAR maar werd uiteindelijk goedgekeurd, de 1-0 was een feit. Ajax deed echter snel wat terug, Donny van de Beek kreeg in de 34e minuut met wat geluk de bal mee achter de verdediging van Juventus en schoof de 1-1 binnen. Ook hier kwam de VAR weer aan te pas maar ook deze goal werd goedgekeurd. Met een 1-1 stand gingen beide ploegen de kleedkamer in. Ook na rust liet Ajax weer goed spel zien met een aantal vloeiende aanvallen wat uiteindelijk leidde tot een goal van Matthijs de ligt na een goede corner van Lasse Schone. Omdat de ploeg van Erik Ten Hag nu 2 uitgoals had gemaakt moest Juventus er nu minimaal 2 scoren. Dit lukte de Italianen niet, Ajax zorgde weer voor een enorme stunt en is door naar de halve finale!

AFC AJAX treft Tottenham Hotspur in de halve finale.

In de halve finale gaat Ajax het opnemen tegen Tottenham Hotspur. Ajax speelt de eerste wedstrijd in Londen in het schitterende nieuwe Tottenham Hotspur stadium. Tijdens deze twee halve finale wedstrijden komt de club veel oude bekenden tegen waaronder: Davinson Sánchez, Christian Eriksen en Jan Vertonghen. Lukt het Ajax om de finale te bereiken?